2008年早々、国内のパソコン市場において2つのノートパソコンに大きな注目が集まった。米アップルが開発した「MacBook Air」、そして台湾アスーステック・コンピューターが開発した「Eee PC 4G-X」(以下、Eee PC)である。

 ユーザー評価は、どちらもおおむね高い。一部ユーザーの盛り上がりにだけ目を向ければ、“黒船来襲”といった感さえある。発表から出荷開始までに数週間のインターバルがあり、多くのユーザーが、いち早く触れて確かめたいという好奇心をかき立てられたようだ。

 しかし、本当にこの2製品はパソコン市場に一石を投じる存在になるのだろうか。もしそうだとすれば、何を投げかけるのだろう。

 MacBook Airは、A4判サイズながら最薄部分が4mmと劇的に薄いことが話題の要因。ただし、23万円以上するプレミアムな商品だ。一方のEee PCは、5万円を切る激安な価格が注目の理由。A5判と小さく、重さも1kgを切る。全く異なるコンセプトの製品ながら、「パソコンをもっと気楽に日々持ち歩きたい」という欲求を満たしてくれることを期待させる点では似ている。MacBook Airなら鞄のすきまにスッと入りそうだし、Eee PCなら壊れることを気にしないで、ガンガン活用できそうな気にさせてくれる。

 MacBook AirとEee PCが日本で注目されるのは、「ユーザーが出せる最大の金額で、その時点で最高の技術を限りなくつぎ込む」という、これまでの常識的な国内メーカー製パソコンのコンセプトを大きく逸脱しているからだ。どちらの製品も、機能を削ることで、薄さや小ささを実現している。

 ただし、価格に対する考え方は正反対。MacBook Airは「機能の引き算」のためにつぎ込んだ企業努力を価格に転嫁し、一方のEee PCはコストダウンの分、価格を割り引いた。製品開発に対する美学の違いと言えばそれまでだが、両極端で興味深い。

 価格重視のユーザーなら、Eee PCはそそられる製品だろう。「液晶サイズが小さい」「記憶領域が少ない」「バッテリー駆動時間も短い」――さまざまな点で今どきのパソコンよりも劣るが、だからこそ安いと聞けば納得できる。そこそこの性能は備えているので、モバイル環境で仕事することに切実なニーズがある企業ユーザーにとっては、安いことだけで導入を検討するに十分値する。個人ユーザーにとっても、買ってみて試しにモバイルでもしてみようかという気になる。

 元々、Eee PCは発展途上国や先進国の低所得者層をターゲットに考案された製品だった。しかし、実は2台目のパソコンという需要にぴったり当てはまる。特に、電車通勤が多い日本の社会風土にマッチするのではないか。モバイルマニアではなく、一般ユーザーに対して訴求を試みる販売元の姿勢は的を得ているように思える。その意味では、筆者はEee PCが国内のパソコン市場に一石を投じたと感じている。

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