Liイオン2次電池の開発で2019年のノーベル化学賞を受賞した吉野彰氏。ただ、自身はその栄光にただ浸ろうとはせず、「未来に向けてミッションを与えられた」と語る。吉野氏が描く、第4次産業革命のビジョンとは何か。そしてそこに日本はどのように関わっていけるのか。吉野氏にその方向性を聞いた。(聞き手は加藤 雅浩、野澤 哲生)

(写真:遠藤 素子)
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この度のノーベル化学賞受賞、おめでとうございます。今、このタイミングでの受賞が今後の社会に対してどのようなメッセージになるとお考えでしょうか。

 受賞理由は大きく2つあって、1つはLi(リチウム)イオン2次電池がモバイルIT社会の実現に貢献したという点です。継続中かもしれませんが、ほぼ過去形の成果についての評価だと思います。2つめは、未来形の話で、人類にとっての大きな課題である地球環境問題に対してLiイオン2次電池がこれから役立っていくであろうという期待です。その問題の解決に答えを出してほしいという激励、ミッションを与えられたということでしょう。

 確かにこれまで地球環境問題は、十数年間議論ばかりで具体策がほとんど出てきていません。それがあの(スウェーデンの16歳の環境活動家の)グレタ・トゥーンベリさんの怒りにつながっています。そろそろ誰かが答えを出さなければならないという状況です。そうした中、Liイオン2次電池が電気自動車(EV)にも載り始め、対策の一端が少し見え始めてきたかなと考えています。これまで理想論はありましたが、実際の動きにはつながっていませんでした。

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