「太陽系の歴史のかけらを手に入れられました」(宇宙航空研究開発機構(JAXA)宇宙科学研究所「はやぶさ2」プロジェクトチームプロジェクトマネージャの津田雄一氏、図1)――。2019年7月11日、JAXAの小惑星探査機・はやぶさ2は、同プロジェクトの最大の山場とされる小惑星「リュウグウ」への2回目のタッチダウン(着陸)に挑戦し、見事に成功させた。

図1 2回目のタッチダウンに成功した直後の記者会見で喜びを語るはやぶさ2プロジェクトチームプロジェクトマネージャの津田雄一氏
(撮影:日経 xTECH)
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 2回目のタッチダウンは、同プロジェクトにとって非常に大きな意味を持つ(図2)。はやぶさ2のミッションは、生命誕生のカギを握る水と有機物が含まれている可能性のあるリュウグウの“かけら”(物質)を持ち帰ること。できることなら、小惑星の複数の地点から表層の物質だけでなくの内部の物質を持ち帰ることだ。複数地点の物質を比較したり、表層と内部の物質を比較したりすることで、より詳細な分析が可能になる。

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図2 2回目のタッチダウンの様子を捉えたサンプラーホーン撮影用小型モニターカメラ「CAM-H」の画像の一部
左からタッチダウン4秒前、同直後、同4秒後。画像の中央に見える白い円形の部分がサンプラーホーンの先端部。タッチダウン4秒前は空中に何も飛び散っていないが、同直後にはサンプラーホーン内部で発射された弾丸と上昇に転じるために噴射したスラスターの影響でリュウグウの物質が巻き上げられ始めたとみられる様子が捉えられている。さらに同4秒後には、そうした物質がどんどん上空に上がっていく様子が捉えられているとみられる。(出所:ISAS/JAXA)

 例えば、表層と内部の物質を比較すれば、表層の物質における太陽風や宇宙線による影響を評価できる。もし内部の物質がそれらの影響をあまり受けていなければ、太陽系形成期の情報を詳細に得られると期待できる。特に、有機物は太陽風や宇宙線の影響を受けやすいため、内部の物質を得ることは大きな価値がある。

 実は、1つの天体の複数地点から試料を採取するマルチサンプリングや地下物質を採取する地下サンプリングは、地球・月以外の天体では前例のない快挙。2回目のタッチダウンは、その快挙の実現に向けた最大の関門だった。

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